‘We’re going to witness an impact’

Geplaatst op
In deze snapshot gaan we het zonnestelsel in.  2016 waren we allemaal getuige van weer een mijlpaal in ruimtevaarthistorie. Na een reis van zo’n vijf jaar bereikt ruimtesonde Juno de planeet Jupiter, remt net op tijd af en begint aan een van zijn 37 rondjes rond de meest fascinerende planeet van ons zonnestelsel. Dat voor baanbrekend onderzoek om over een ruim twee jaar neer te storten op Jupiter. Of nee, in Jupiter, beter gezegd.
Gasvormige bolster, metalen pit
Deze gigantische planeet (zo’n 1300 x planeet Aarde past erin), in sommige astronomische termen een mislukte ster genoemd, is een enorme gasbol met misschien een vaste (metalen) kern in het centrum. Maar daar zal men nooit op kunnen staan. Je bereikt het niet eens. Als je Jupiter binnen vliegt, onderga je eerst  extreme weersomstandigheden (vernietigend onweer, windsnelheden van minstens 300 kilometer per uur). Als je dat weet te weerstaan Superman, ben je er nog niet. Je zinkt daarna  in vloeibare ijzermaterie door toenemende druk.. Als je dat overleeft en je de bodem, de kern, lijkt te bereiken, ben je nog niet. De druk door gassen neemt ondertussen razendsnel toe en uiteindelijk wordt je simpelweg geplet, platgedrukt. You won’t make it.
Preventief verpletterd
Dat overkomt ruimtesonde Galileo in 1995 als het na zijn missie om veiligheidsredenen ‘in Jupiter wordt gegooid’.  De sonde houdt het amper een uur vol en heeft dan amper 1 % van de weg naar beneden afgelegd.  Ook het meer recente project Juno is dat lot ondergaan in 2018.  Zo wilde de NASA voorkomen dat aardse bacteriën op de manen van Jupiter, met name de maan Europa, terecht zouden komen. Dat zou een ander onderzoek verstoren.  Men vermoedt dat namelijk onder Europa’s zeer dikke ijslaag een enorme hoeveelheid water te vinden is. En waar water is, kan… inderdaad.
Shoemaker en Levy
Terug naar Jupiter. Al het voorstellingsvermogen overtreffend, wordt het niet voor niets ‘de stofzuiger van ons zonnestelsel’ genoemd. Deze reputatie wordt in de 90’s nog eens eer aan gedaan als astronomen Eugene (Gene) Shoemaker en David Levy op 23 maart 1993 een komeet ontdekken.  Het gevaarte van ijs en steen, komt vermoedelijk uit de asteroïdengordel tussen Mars en Jupiter.. Door de zwaartekracht en straling van de Jupiter is het al decennia eerder in stukken gebroken. In de 90’s draaien ze, verspreid over een lengte van meer dan 1 miljoen kilometer, om de planeet.
Nieuws met impact
Gene en David missen dit bijna, maar uiteindelijk krijgt de uiteengevallen komeet dan toch hun samengestelde naam. Nog maar net bekomen van hun ontdekking, komt de International Astronomical Union enkele maanden later met de mededeling dat volgens berekeningen de uiteengevallen komeet in 1994  zal inslaan op de kolossale planeet, 16 juli om precies te zijn. Iets wat voor iedereen met een beetje telescoop te zien kan zijn. Gene’s droom komt uit: “ We’re going to witness an impact, David. In all my life, I’ve wanted to see something like this more than anything else.’
Hubble heeft de primeur
En het wordt vuurwerk. De impact is enorm, het zorgt voor de eerste hype op internet. Als de eerste brokstukken in Jupiter vallen, is de Hubble telescoop, al verantwoordelijk voor vele astronomische scoops, er als eerste bij.  Sommige media zijn wat later. Niet erg, na de eerste crash houden David en Gene in ieder geval een persconferentie als Heidi Hammel van het Hubble-team deze onderbreekt met de eerste foto’s. De brokstukken laten zwarte plekken net zo groot als de aarde achter op het oppervlak. En dat is maar het begin. Er komt nog meer, het wordt een historische week. De onverwoestbare planeet wordt gebombardeerd  en laat zowaar zichtbare wonden op het enorme oppervlak zien.
Crash
.De ontdekking van de heren maakt letterlijk en figuurlijk impact. David Levy heeft met Gene Shoemaker geschiedenis geschreven. Gene overleeft een paar jaar later, net als de komeet, helaas een eigen crash niet en komt in 1997 om bij een auto-ongeluk. Maar niet voordat Gene datgene heeft kunnen meemaken waar iedere sterrenkundige van  droomt. Zoals al miljarden jaren, wordt er ook deze keer door David  van Goliath verloren. Maar daar zullen Gene, en met name die andere David, met trots op terugkijken.
Digiprove sealHands off! © 2021 m.j. v